Asegurar secretos antiguos: la fascinante historia del bloqueo de letras

La comunicación a través de la palabra escrita existía mucho antes de los días de los mensajes de texto y los DM, e incluso entonces se necesitaba algún tipo de seguridad para proteger los secretos de las personas. Cuando pensamos en una carta escrita a mano hoy en día, pensamos en una hoja de papel cuidadosamente doblada, insertada en un sobre blanco inmaculado y sellada con uno o dos lengüetazos. Sin embargo, este no siempre fue el caso de las cartas. Durante siglos, antes de la invención de los sobres, quienes enviaban cartas usaban un oficio conocido como cierre de letras para asegurar sus notas escritas a mano antes de enviarlas.

La carta rechazada de Gerard ter Borch.  (Dominio publico)

La carta rechazada de Gerard ter Borch. ( Dominio público )

Pero, ¿Qué es exactamente el Letterlocking?

Letterlocking es el arte de utilizar pliegues y cortes específicos en papel flexible para sellarlo y garantizar la seguridad de los documentos . Debido a que el papel no siempre fue tan común como lo es hoy, era mucho más caro, lo que llevó a minimizar el uso de papel tanto como sea posible. En este punto de la historia, los sobres se habrían visto como un costo excesivo, un problema que se resolvió rápidamente con el membrete.

Al poder cortar, doblar y sellar una carta sin usar exceso de papel, los remitentes ahorraron dinero y al mismo tiempo se aseguraron de que su mensaje no fuera interceptado. Y si lo fuera, habría una clara evidencia de manipulación que sería reconocida por el destinatario. Esto disuadió significativamente a los ojos curiosos por temor a ser atrapados por el destinatario, lo que destruiría la reputación y la credibilidad del repartidor.

Había muchas maneras diferentes en que las personas podían bloquear sus cartas usando este método. Antes de profundizar más, primero veremos cuánto tiempo se practicó el bloqueo de letras y algunos de los usos significativos del bloqueo de letras a lo largo de la historia de la escritura de cartas.

Baúl Brienne: un baúl de cartas del siglo XVII, ahora conocido como la Colección Brienne, legado al museo postal holandés en La Haya.  (Grupo de investigación de desbloqueo de la historia)

Baúl Brienne: un baúl de cartas del siglo XVII, ahora conocido como la Colección Brienne, legado al museo postal holandés en La Haya. ( Grupo de investigación de desbloqueo de la historia )

Antes del cifrado, existía el bloqueo de letras

El bloqueo de letras como una forma de seguridad de los documentos comenzó a estudiarse recientemente a principios de la década de 2000, cuando a la conservadora Jana Dambrogio se le permitió ser la primera mujer externa en tener acceso a los Archivos Secretos del Vaticano en Italia. Mientras revisaba los archivos, se encontró con cientos de cartas y documentos legales diferentes desde el siglo XV, todos los cuales tenían algo en común. Aunque algunos pueden haber visto los diversos pliegues y pliegues y supusieron que eran arrugas o daños por el paso del tiempo, Dambrogio los reconoció como una forma de plegado de letras antiguas.

Después de descubrir estas letras fascinantes , regresó al laboratorio de su casa en el MIT en Massachusetts , donde trabajó junto a su equipo para buscar documentos con letras más antiguas. Tuvieron éxito en encontrar algunas colecciones pequeñas en archivos de museos en los EE. UU., pero su mayor descubrimiento ocurrió hace solo unos años cuando encontraron un baúl completo con más de 2,600 cartas sin entregar de la Europa de 1600, 577 de las cuales aún estaban sin abrir. Ahora llamada Colección Brienne, pertenecía a una pareja de jefes de correos y maestras de correos de los Países Bajos que no habían podido entregarlos debido a la muerte o a las dificultades financieras del destinatario previsto, ya que era el destinatario de las cartas quien tenía que pagarlas en el siglo 17.

Seguridad de documentos

Según la investigación de Dambrogio, el letterlocking tiene su origen alrededor del año 1200 en Europa, cuando el papel de escritura flexible se convirtió en la norma. Diseñado para «bloquear» las cartas, fue una forma temprana y rentable de sellar los mensajes lejos de los ojos curiosos y mantener el mensaje intacto para su destinatario. Hubo muchas razones por las que el bloqueo de letras se volvió tan esencial: ya sea una carta diplomática, un plan militar o un mensaje de un espía, una carta que cae en las manos equivocadas podría significar un peligro para más de una persona. También alertaría al destinatario sobre un mensaje potencialmente comprometido, ya que el bloqueo de letras mostraría evidencia de manipulación si se rompieran los sellos.

Pronto, se hizo normal que todas las letras estuvieran bloqueadas de alguna manera. Era una forma de mantener las cartas de amor íntimas y las cartas a familiares o amigos privadas de cuerpos entrometidos. Aunque es posible que los mensajes menos importantes aún se hayan enviado con un simple plegado, los documentos importantes o las cartas con mensajes privados siempre se bloquearon con letras por seguridad y privacidad.

Más allá de la privacidad, el bloqueo de letras también se consideraba una forma de arte. Con tantos pliegues y cortes complejos, crear candados detallados tomó tiempo y esfuerzo, lo que no pasó desapercibido para los destinatarios. Algunas personas incluso eran conocidas por sus técnicas de bloqueo de letras, como Jane Whorwood, una agente realista durante la Guerra Civil Inglesa . Su técnica de trabado de letras era tan única que el rey Carlos I de Inglaterra señaló una vez que siempre sabía cuándo una carta era de ella simplemente por «los pliegues».

Detalle de la letra creada utilizando letras de una pintura de The Merchant Georg Gisze, de Hand Holbein the Younger.  (Dominio publico)

Detalle de la letra creada utilizando letras de una pintura de The Merchant Georg Gisze, de Hand Holbein the Younger. ( Dominio público )

Bonito y privado: métodos de bloqueo de letras

La evidencia de letterlocking es escasa desde los siglos XIII y XIV, pero se pueden encontrar más desde el siglo XV en adelante. Una de las personas más populares que usó el bloqueo de letras fue Mary Queen of Scots , quien frecuentemente utilizó el bloqueo de letras para proteger mensajes diplomáticos importantes. Mientras estaba sentada en prisión la noche antes de su ejecución, escribió su última carta a su cuñado, el rey de Francia Enrique III, y la selló con una técnica compleja de cierre de letras. Mary cortó una porción larga y delgada del papel de carta en el costado, cortó agujeros en la carta y usó el papel para encuadernar la carta. El destinatario tendría que rasgar el envoltorio para abrir la carta, lo que significa que cualquier alteración sería evidente de inmediato.

El método utilizado por Mary se llama «bloqueo en espiral», en el que el escritor tejería la tira de papel a través de las ranuras creadas en las páginas antes de mojarla con unas gotas de agua. Esto permitiría que las fibras del papel se hincharan para crear un «bloqueo» inicial. Luego, el extremo sobrante a veces se sellaba por completo con una gota de pasta o cera. La cerradura en espiral era famosa entre los dignatarios ingleses de la época y también la usaba la prima de María, la reina Isabel I.

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Otros diplomáticos utilizaron métodos aún más complejos, como el diplomático escocés William Keith de Delney , que estaba destinado en Italia y usaba cartas con frecuencia para comunicarse con el rey James VI de Escocia. Según se informa, su bloqueo de letras era tan complejo que toda la carta se rompería en pedazos si no se abría correctamente y con cuidado. Según los informes, esto era una fuente de diversión para él.

Detalle del Retrato de Melchior von Brauweiler de Jan Stephan van Calcar, que muestra una carta de papel doblada alrededor de 1540. (takomabibelot / CC BY 2.0)

Detalle del Retrato de Melchior von Brauweiler de Jan Stephan van Calcar, que muestra una carta de papel doblada alrededor de 1540. (takomabibelot / CC BY 2.0 )

La cerradura triangular fue una de las cerraduras más comunes utilizadas en Europa e Inglaterra entre los siglos XV y XVIII. El doblez requiere que cortes un triángulo en la parte inferior de la letra, la dobles por la mitad y luego pases el triángulo a través de una ranura que hagas en el centro de la letra doblada. Luego, el triángulo se dobla como un candado y se sella con pegamento o cera. Este fue uno de los métodos más simples además de los pergaminos para sellar cartas y mantener ocultos los mensajes.

Según los historiadores, hay al menos 16 formatos de bloqueo de letras identificables, que van desde volutas y triángulos hasta dodecágonos. Cuanto más complejo es el pliegue, más tiempo se tarda en sellar, y más tiempo tarda el destinatario en desplegarlo cuidadosamente sin dañarlo. Si alguna vez has hecho origami , sabes lo tierno que puede ser doblar y desplegar una simple hoja de papel.

Una de las técnicas de bloqueo de letras históricamente más complejas y complicadas se denominó «trampa de daga», que se vio en una carta de inteligencia británica de 1601 desde Italia. La daga trampa tenía una solapa interna secreta tejida en los pliegues y sellada con cera, que era esencialmente una «trampa explosiva» de papel. Luego, la carta también se cosió con hilo, lo que provocó que el destinatario tuviera que cortar la cuerda y luego abrir con cuidado la solapa para abrir la carta. Cualquier intento de interceptar y leer la carta altamente protegida resultaría en el desgarro de la tapa de la «trampa explosiva», lo que revelaría que había sido manipulada.

Hoy en día, la tecnología ha avanzado tanto que los historiadores ni siquiera necesitan arriesgarse a romper los sellos de las cartas para determinar de qué pliegue son. Los conservadores pueden leer virtualmente cartas antiguas sin abrir mediante rayos X y crear una imagen en 3D de la versión desplegada. Esto mantiene los artefactos intactos al tiempo que nos brinda la capacidad de leer mensajes e interpretar cómo se relacionan con las culturas históricas y la política. Los investigadores han analizado más de 250 000 cartas digitalmente, siendo la más antigua una carta fechada el 31 de julio de 1697. La carta era de un comerciante francés llamado Jacques Sennacques y estaba escrita para su primo, Pierre Le Pers, y era una de las 2600 cartas no entregadas. cartas de la Colección Brienne.

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Dos ejemplos de letras creadas usando letterlocking de la Colección Brienne.  (Dambrogio et al. / CC BY 4.0)

Dos ejemplos de letras creadas usando letterlocking de la Colección Brienne. (Dambrogio et al. / CC BY 4.0 )

El sobre: ​​la desaparición de Letterlocking

Aunque el bloqueo de letras fue efectivo durante muchos años, era tedioso y tomaba mucho tiempo completarlo sin dañar accidentalmente la carta o romper el sello . Con el paso del tiempo, el papel se volvió más fácil de producir y, por lo tanto, terminó siendo mucho más asequible. Ahora que el papel era tan barato, comenzaron a desarrollarse métodos alternativos para sellar documentos privados. Se crearon varios envoltorios de papel que usaban goma de mascar como sellador, lo que eventualmente condujo al sobre moderno.

Una vez que los sobres pudieron ser producidos en masa usando máquinas, el membrete experimentó una muerte lenta pero segura. Al ser más barato y más fácil que el bloqueo de letras, el costo insignificante de los sobres significó que ganaron rápidamente la batalla por el mejor método de seguridad de documentos enviados por correo.

Aunque ya no usamos el sellado de letras, todavía existen algunas formas antiguas de sellar letras y esta antigua tradición incluso ha regresado recientemente. Métodos como los sellos de cera son cada vez más populares para sellar invitaciones a bodas y otros eventos especiales. Otros continúan utilizando el plegado elegante para una mayor estética en algunos documentos en papel. Aunque ya no es la norma, el bloqueo de letras ciertamente todavía existe en todo el mundo. Por lo tanto, la próxima vez que envíe una carta, piense en el tedioso pero hermoso arte de bloquear letras y considérese afortunado de que ahora todo lo que necesita hacer es lamer y pegar.

Imagen de portada: Los investigadores generaron una secuencia virtual para desplegar una carta sellada protegida mediante bloqueo de letras. Fuente: Unlocking History Research Group / CC BY 4.0

por Lex Leigh

Origen: Securing Ancient Secrets: The Fascinating History of Letterlocking | Ancient Origins

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