Los icónicos egipcios antiguos son quizás el mejor y más grandioso ejemplo de una civilización antigua que era tecnológicamente avanzada y espiritualmente rica.

Los icónicos egipcios antiguos son quizás el mejor y más grandioso ejemplo de una civilización antigua que era tecnológicamente avanzada y espiritualmente rica. Fue durante el Período Arcaico que Egipto comenzó a florecer por primera vez, después de que fuera fundado por el rey semimítico Menes. Las pirámides se construyeron en la siguiente fase de Egipto, el Reino Antiguo, cuando las dinastías tercera y cuarta marcaron el comienzo de la Edad de Oro egipcia de paz, prosperidad y estabilidad. Sin embargo, como cualquier otra nación que haya existido, Egipto ocasionalmente se vino abajo. Este fue el caso al final del Primer Período Intermedio, que marcó el primer período prolongado de disturbios en Egipto. En este vacío entró Mentuhotep II, cuya oportuna intervención salvó a Egipto y facilitó su transición a la era del Reino Medio.

Amenazas existenciales: el primer período intermedio

El Primer Período Intermedio de la historia egipcia, entre 2160 y 2055 a. C., se caracterizó por la guerra , la división y la inestabilidad tras la muerte del monarca reinante más antiguo del Reino Antiguo , Pepe II. Cuando murió, bien entrado en los noventa, el gobierno perdió el control central y Egipto se vio sumido en una guerra civil por parte de sus jefes regionales, que gobernaban nomarcas o provincias.

Esta Edad Oscura egipcia probablemente fue causada por la interrupción de la inundación anual del Nilo, que provocó una hambruna generalizada. Con el estado dejando de funcionar y sin poder hacer frente a los efectos del cambio ambiental, nuevos pequeños estados independientes comenzaron a surgir en todo Egipto. Fue de entre estos advenedizos que apareció por primera vez la Dinastía de Herakleopolis, una familia distinguida que dominaba territorios que llegaban tan al sur como Abydos y Dendera. Apenas se sabe nada sobre este misterioso linaje de la realeza, excepto que gobernó durante 185 años y fue fundado por un hombre llamado Khety.

Herakleopolis tenía una conexión cercana con el cercano reino de Asyut, quienes eran aliados fieles. Un fragmento sobreviviente de un miembro del clan Asyut, que afirma que solía tomar lecciones de natación con los niños reales de Herakleopolis, ilustra los estrechos lazos de parentesco que existían entre las dos casas nobles.

Se enfrentaron a la competencia directa de la dinastía tebana. Durante el Primer Período Intermedio, estas futuras élites habían alcanzado la grandeza desde sus humildes orígenes como gobernadores locales de una olvidable ciudad provincial en el Alto Egipto, gracias a las ambiciones de su patriarca, Intef. En algún momento durante la breve administración de Intef III, que duró desde 2069 hasta 2061 a. C., estalló un gran conflicto entre los dos rivales.

Cabeza del faraón Mentuhotep III, cuarcita roja (Tolo / Adobe Stock)

Cabeza del faraón Mentuhotep III, cuarcita roja ( Tolo / Adobe Stock)

Derrotar a la dinastía de Herakleopolis

Mentuhotep II nació en la XI Dinastía Tebana, y su nombre significaba ‘El Dios Montu está Contento’ en honor a un dios tebano de la guerra. Fue el sucesor de Intef III, heredó sus dominios y su guerra con Herakleopolis en un período de 51 años como faraón que duró desde 2060 hasta 2009 a. Los primeros 14 años del reinado de Mentuhotep fueron relativamente tranquilos. La guerra contra Herakleopolis probablemente había entrado en una pausa en este momento, ya que ambas potencias se preparaban para nuevos enfrentamientos después de una ola inicial de enfrentamientos.

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Catorce años después, Mentuhotep inició una campaña para aniquilar Herakleopolis. Apenas queda evidencia sobre este conflicto, aparte de una colección de cuerpos encontrados en la Tumba de los Guerreros de Deir el-Bahri . Fue aquí donde los arqueólogos encontraron los cadáveres de 60 soldados muertos en batalla. La forma fortuita en que fueron enterrados fomentó un proceso de deshidratación, convirtiéndolos en las momias del Reino Medio mejor conservadas jamás encontradas.

Las respetuosas circunstancias de su entierro, en las que fueron colocados en tumbas que daban al cementerio real, sugieren que murieron en una lucha particularmente violenta, que muchos han relacionado con la guerra civil entre Tebas y Heracleópolis. Además, la aparición de más armas y armaduras en las tumbas de la era del Reino Medio revela que la lucha se convirtió en una parte normalizada de la vida cotidiana de los ciudadanos tebanos.

Fueron los tebanos quienes finalmente llegaron a la cima para reclamar a Egipto como su premio. El líder de Herakleopolis, Merykara, murió antes de que Mentuhotep pudiera llegar a su capital. Tras la muerte de su comandante, Herakleopolis luchó durante unos meses bajo el mando del sucesor de Merykara antes de colapsar por completo. La gente de Herakleopolis intentó luchar contra sus agresores, con una inscripción que atestigua un contraataque exitoso en los nomos del sur. Otro proclamó que el padre del rey Merykara recuperó la ciudad de Abydos.

Sin embargo, sus esfuerzos fracasaron. Una inscripción que menciona «el terror que fue sembrado por la casa del rey (tebano)» mostró que los tebanos fueron increíblemente brutales mientras limpiaban los restos de Herakleopolis. Incluso se demostró que los monumentos funerarios excavados en Ihnasya el-Medina, cerca del centro de Herakleopolis, se rompieron y se hicieron pedazos en algún momento durante el Reino Medio. Como castigo, Mentuhotep ejecutó a la nomarca de Asyat, que se había mantenido leal a Herakleopolis. Al mismo tiempo, y demostrando ser un amigo agradecido en igual medida, recompensó a los gobernadores de Beni Hassan, Hermópolis, Nag-el-Deir, Akhmim y Deir-el-Gebrawi por mantener su lealtad.

Estatuas colosales del Reino Antiguo, Reino Medio y Reino Nuevo (CC BY-SA 4.0)

Estatuas colosales del Reino Antiguo, Reino Medio y Reino Nuevo ( CC BY-SA 4.0 )

egipto unido

Fue después de esto que Mentuhotep II comenzó a unir Egipto . Varias referencias dispersas indican que el faraón triunfante luego persiguió una ambiciosa toma de tierras de las áreas circundantes. Uno de los primeros movimientos de Mentuhotep fue recuperar el Reino de Nubia , que había vuelto al dominio nativo durante la última fase del Reino Antiguo. Antiguos grabados pertenecientes a su reinado hablan de sus campañas en Wawat, en la Baja Nubia, y del establecimiento de una guarnición de tropas en la fortaleza de Elefantina. Fue desde esta base que sus ejércitos fueron enviados hacia el sur para escaramuzar con los nubios, quienes eventualmente serían devueltos a los dominios tebanos.

A medida que Mentuhotep consolidó su reino, pudo reafirmar su influencia en las civilizaciones que bordean el antiguo Egipto. Por ejemplo, uno de sus funcionarios, Khety, dirigió patrullas en el área vecina del Sinaí y completó tareas para su señor en Asuán, al sur. Otro, llamado Henenu, que era el mayordomo principal, emprendió una expedición hacia el este, hasta el Líbano , para adquirir madera de cedro, sin duda para utilizarla en uno de los muchos proyectos de construcción de Mentuhotep.

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Desde su fortaleza en Tebas, Mentuhotep gobernó con astucia las entidades políticas regionales, o nomarcas, que componían su imperio. Mentuhotep llenó las filas de su administración con hombres leales y dignos de confianza que asumieron una serie de importantes responsabilidades. Su visir, Khety, por ejemplo, dirigió sus anexiones de Nubia, y su canciller, Meru, administró sus posesiones en el Desierto Oriental y los oasis.

Mentuhotep también introdujo una nueva posición, ‘Gobernador del Bajo Egipto’, para complementar el ‘Gobernador del Alto Egipto’ preexistente en un esfuerzo por unir más su reino. Las maniobras de Mentuhotep para centralizar el gobierno reforzaron el control que ejercía sobre sus funcionarios y, al mismo tiempo, debilitaron el poder de la nomarca, que era vigilada meticulosamente con controles regulares por parte de agentes de la corona egipcia.

convertirse en un dios

Otra forma en que Mentuhotep II pudo reforzar su señorío fue a través de un programa de autodeificación. Los fragmentos excavados en Gebelein lo describen como el ‘Hijo de Hathor’ , que era la diosa egipcia del amor, la belleza, la música, el baile, la fertilidad y el placer. También compartió uno de los nombres del espíritu del cielo egipcio Horus, Netjeryhedjet , que significa ‘el divino de la corona blanca’. Mentuhotep cambiaría este título regularmente siguiendo los momentos decisivos de su gobierno. Fue conocido por última vez como Sematawy , ‘el que une las dos tierras’, después de haber estabilizado Egipto. 

En Dendera y Asuán, se representa a Mentuhotep con el tocado de Amón , la divinidad del aire, y Min, una deidad de la fertilidad y la cosecha que era reverenciada como la personificación de la masculinidad. En otra parte, se le representa con una corona roja con dos plumas, asociada con uno de los miembros más antiguos del panteón egipcio, Andjety. Una estatua descubierta por casualidad en un búnker subterráneo secreto en las cercanías del gran Deir-el-Bahri retrata al monarca egipcio con la piel negra y los brazos cruzados, lo que apuntala su conexión con Osiris , que era el guardián de la muerte, la fertilidad y la resurrección.

En el gran templo de Mentuhotep en Deir-el-Bahri, la evidencia sugiere que tenía intenciones de ser reverenciado como un dios viviente en su santuario de la Casa de los Millones de Años . De hecho, fue el primer faraón que se presentó a sí mismo como un dios viviente, una práctica que se atribuía más a los gobernantes del Nuevo Reino.

Reconstrucción artística del Templo de Mentuhotep II (Dominio público)

Reconstrucción artística del Templo de Mentuhotep II ( Dominio público )

La tumba pionera de Mentuhotep II

Muchos templos y santuarios, en su mayoría situados en su centro político en el Alto Egipto, sobreviven de la era de Mentuhotep. El sitio más famoso es su depósito de cadáveres en Deir-el-Bahri, que sigue siendo un ejemplo destacado de la arquitectura egipcia antigua y donde fue enterrado el propio Mentuhotep, junto con sus asesores de confianza Akhtoy, Dagi, Ipi y Henenu. Mentuhotep decidió no continuar con las tradiciones arquitectónicas de sus predecesores, sino que optó por un diseño que marcó una importante transición artística entre los Reinos Antiguo y Medio.

El complejo de Mentuhotep fue el primero de su tipo en incorporar el culto a Osiris como uno de los temas principales. Las innovaciones estructurales incluyeron nuevas características, como terrazas y verandas, que se complementaron con arboledas de sicómoros y tamariscos, que crecían fuera del templo plantados en zanjas profundas.

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También se hizo espacio para los lugares de descanso de las muchas esposas de Mentuhotep, a cada una de las cuales se les dio su propia cámara funeraria detrás del edificio central ya lo largo de las paredes de su sepulcro. La evidencia más antigua de modelos que representan a los difuntos y sus ataúdes, llamadas figuras shanti , se descubrió aquí, superando su amplia popularidad en la cultura funeraria egipcia por varios cientos de años. Sepultadas junto a su esposa mayor había una plétora de esposas menores, la mayor era una concubina llamada Ashaiyet, de 22 años. Estas jóvenes nobles eran hijas de poderosos aristócratas que el faraón quería mantener bajo control, o eran sacerdotisas de Hathor. Esto ha llevado a algunos a especular que el santuario también sirvió como centro de culto para los devotos de Hathor.

El interior de la tumba está adornado con representaciones artísticas de la vida cortesana y varias escenas regionales. Las figuras humanas grabadas se caracterizan por labios gruesos, ojos grandes y cuerpos delgados en una representación de los estándares de belleza de la época. Se pueden ver exquisitas tallas en el mausoleo de las esposas más jóvenes que cuentan las biografías de algunos de los artesanos, que procedían de todas partes del país. Nuevamente, Mentuhotep se adelantó a su tiempo, siendo pionero en el estilo de arte de Memphis que se popularizó solo en dinastías posteriores.

El segundo fundador del antiguo Egipto

El triunfo de Mentuhotep sobre la dinastía Herakleopolis sería la primera de muchas hazañas militares espectaculares que ayudarían a recomponer Egipto nuevamente. Después de sus conquistas nubias, Mentuhotep tuvo la previsión de mantener diligentemente su supremacía, rodeándose de asesores de confianza y centralizando su gobierno, para asegurarse de que su autoridad nunca fuera socavada. Incluso en la muerte, Mentuhotep se aseguró de que su presencia persistiera durante mucho tiempo. El proceso de autodeificación que inició, el primero de su tipo, se convertiría en una política común de los gobernantes posteriores que tenían la intención de establecer un legado eterno, y la singularidad de su tumba establecería los estándares del arte egipcio durante un milenio más.

Imagen de Portada: Relieve de Mentuhotep II y la Diosa Hathor, circa 2010-2000 aC Fuente: Museo Metropolitano de Arte

Por Jake Leigh-Howarth

Origen: Mentuhotep II and the Emergence of the Middle Kingdom | Ancient Origins

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